加齢で認知機能がゆるんだ分、創造性は向上しうる?

 加齢とともに、認知制御はゆるくなり、注意を乱す事柄や無関係な情報が頭のなかに入り込んできやすくなります。しかしこうした「ゆるみ」によって、かえって創造性や問題解決能力が高められる場合もあるという研究結果が発表されましたた。



 昨年11月に学術誌「Trends in Cognitive Sciences」に発表された文献レヴューのなかで、ハーヴァード大学などの研究チームは、年齢を重ねた頭脳がもつこうした特質は、より賢明な決断へとつながりうるため、単に回転が速いだけの頭脳よりも現実の世界では有利かもしれないと述べています。

 認知機能に関するデータを調査した研究チームは、加齢にともなう能力の低下は確かにありますが、それは諸刃の剣であることを発見しました。若い頭脳は厳格な認知制御に長けています。言い換えれば、気を散らす要因を遮断しながら、目的に基づいた特定の課題にひたすら集中するために、脳内の各処理を調整することに秀でています。たとえば、混雑したコーヒーショップのなかで本を読もうとしているときなども、こうした制御のおかげで周囲の騒々しさを無視できます。

 加齢とともに、こうした認知制御は少しずつゆるくなり、脳が処理を行っている最中に、注意を乱す事柄や無関係な情報が頭のなかに入り込んでくるのを許すようになります。しかし研究チームは、こうした「処理の弛緩」によって、学習能力や問題解決能力が高められる場合もあると述べています。

 これまでに行われてきた研究から、高齢者たちは、制御された頭脳が無視するかもしれない関係のなさそうな情報を拾い集め、その情報を使って物事を関連づける能力が高いことがわかっています。これが有用なスキルであることに疑いの余地はないでしょう。

 創造性を試すための課題「遠隔性連想検査(RAT)」で、高齢者たちが若年層を打ち負かしたという研究結果もあります。RATでは、被験者たちは、3つの言葉を見て、それら3つをすべて結びつける4つ目の言葉を解答しなければなりません。たとえば「ship」「outer」「crawl」という言葉に対する「space」です(spaceship[宇宙船]、outer space[宇宙空間]、crawl space[床下などの狭いスペース])。これは彼らが、若者よりも「創造的な」心理状態にあると見なされる結果です。

 認知制御の「ゆるさ」が創造性を高めるという例は、高齢者以外にも存在すします。たとえば、認知制御をまだ習得していない、したがって、特定の情報に的を絞って注意を払うことが得意ではない幼児は、巨大なデータセットからパターンを見つけることがとりわけ得意です。こうした才能が、子どもが言葉や手強い文法構造を容易に吸収できる理由のひとつでもあるようです。

 また、ある研究では、認知制御の妨げとなる脳障害を抱えた患者たちは、いわゆる「洞察問題」を解く能力で、健康な成人を上回る成績を収めることができました。洞察問題とは、マッチ棒パズルなど、通常は解くために「なるほど!」というひらめきの瞬間が必要とされる、創造的思考力をテストするための課題です。研究チームは、彼ら患者の「自由な」認知処理が、大局的あるいは意外な連想・連結を行うための機会を解放するのではないか、という仮説をたてています。

 以上の研究結果を統合して研究チームは、高齢者の頭脳は、関係のある情報と無関係な情報の両方を無意識のうちに新たな文脈に持ち込むことによって、より優れた決断を行うより賢明な頭脳になりうると結論づけています。

(ARS TECHNICA―WIREDより)
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