サイケデリックアートになった美しいDNA結晶

 さまざまな形や色のキラキラ輝く写真の正体は、「DNAの結晶」です。写真家であり科学者でもあるリンデン・グレッドヒルは、いかようにも変化するこのDNA結晶の「無限の可能性」に魅了されています。


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 生化学者であり写真家のリンデン・グレッドヒルは、ほとんどの時間を顕微鏡を覗き込んで過ごしています。彼の昼間の仕事は「癌治療薬の開発」ですが、オフの時間は、雪の結晶から光の干渉縞まで、さまざまな高倍率拡大写真を撮って過ごします。

 いま彼を魅了しているのは、信じられないほどトリッピーな「DNAの結晶」です。「DNAの結晶化を初めて見たときは鳥肌が立ちました」と、グレッドヒルは言います。「研究論文でいくつか画像を見たことはありましたが、こんなに息をのむほど美しいとは、直接目の当たりにするまで思ってもみませんでした」


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 DNAの結晶は、二重らせんの懸濁液が蒸発した際にできます。その形成パターンは、DNA分子の鎖のなかの情報によって決まります。それを交差偏光のもとで見ると、眩惑的な色と形の“万華鏡の世界”が現れます。「結晶構造の無限のパターンは驚異的です」と、グレッドヒルは言います。

 科学者のノウハウを駆使して、彼はこのミクロの世界をとらえました。まず、高濃度の合成DNA溶液をスライドガラスに乗せ、カヴァーガラスを重ねます。彼が短鎖DNAを使ったのは、短いDNAのほうが多様な結晶構造になるためです。液体が蒸発すると、結晶が成長しはじめます。

 グレッドヒルは、キヤノンのEOS 5D Mark IIを使い、“魔法の変化”を最大1万倍の倍率で撮影しました。その成果は、教科書に載っているような分子の画像ではなく、もはや「サイケデリック・アート」です。

 彼は夜と週末を使って約3カ月間、1万5,000個のDNA結晶を撮影し、その形成プロセス全体を捉えた動画とGIFを製作しました。カメラを設定して数千枚の写真をインターヴァル撮影し、24コマを1秒としてヴィデオに編集しました。

 「どんな結晶になるのか? 美しくなるのか? 事前にはわからないのが難しいところです。ほとんど当てずっぽうでした」と、彼は言います。


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 グレッドヒルにとって、そのプロセスも本当に楽しいものでした。抗癌剤開発の仕事では、何カ月、何年をかけて薬を開発しても、期待通りの効果が出るとは限りません。しかしカメラはずっと早く結果を出してくれます。「わたしの写真プロジェクトは、だいたいが数週間で完成するので、即座に満足が得られるのです」

 一連の作品は、自閉症者支援団体「Autism Speaks」のキャンペーン「MSSNG」の資金集めにも使用されています。MSSNGは、自閉症者の家族のDNAを基にオープンソース・データベースを構築する取り組みです。

 グレッドヒルは、今後もプロジェクトを継続するつもりでいます。DNAの鎖1本1本がもつ「驚異的な可能性」に、彼は魅了されています。分子の構成要素、溶媒である食塩水の組成、さらには室温など、さまざまな条件に手を加えることで、結晶の見た目は変化します。

「未発見の形や模様はいくらでもあります。加えて、顕微鏡の光学的性質をさまざま設定すれば、試すことのできる組み合わせは無限といっていいほどなのです」

(WIRED NEWSより)
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