何となく感じる“気配”の正体とは?

 ふと気配のようなものを感じて振り返ったら、背後に人がいた。あるいは、誰かがこっちに近づいて来るところだった…。こんな経験は、だれにもあるのではないでしょうか。これは単なる偶然? それとも何かをキャッチした結果? 

 姿を見たり、足音を聞いたり、においを感じたりするよりも早く感じ取る「気配」なるもの。なんとも不思議な現象ですが、これにはどうやら“電気”が関わっていると言います。東京大学生産技術研究所機械・生体系部門特任准教授の滝口清昭さんによると、「私たちの体の周りには『準静電界』と呼ばれる“電気の膜”があり、それが気配の正体なのではないか」というのです。


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人が帯びている「準静電界」が気配の正体?

 「人間の体の周囲には、静電気のような、ごく微弱な電界が全身を包むように存在しています。電界の大きさやプラス・マイナスが常に変化しており、これを『準静電界』と呼びます。気配と呼ばれるもののすべてはないにしろ、一部についてはこの準静電界が関係していると考えています」と滝口さん。

 体の中では、常に微弱な電気が生じています。筋肉を動かす、脳が体に指令を出す、心臓などの臓器が働く、さらには細胞と細胞が情報伝達するといった場面でも、電気的な信号が生まれます。例えば、脳波や心電図、筋電図などは、脳や心臓、筋肉に流れる電気信号を“見える化”したもの。体内で発生する電気信号は、生命活動そのものでもあります。このような体内にある微弱な電気が重なり合い、体の外側ににじみ出て、見えない電気のベールで全身を包み込んでいます。これが準静電界です。

 準静電界は、電波のように空気中を伝わることはなく、人体の周囲にとどまり、そこで強まったり弱まったりといった変化を繰り返していると言います。準静電界は、人間だけでなく、動物や植物など、生物すべてが持っています(生体電位とも呼ばれる)。ただし、非常に弱いので感知するのは難しいそうです。


サメやナマズは鋭敏に準静電界をキャッチ

 「ところが、この準静電界のごくごく微弱な電位を感知できる動物がいるのです。サメやエイ、ナマズなどの魚類、またオーストラリアに生息する哺乳類のカモノハシなどです。これらの生物の体には、準静電界を感知する“電界検出センサー”が備わっており、このセンサーを使ってエサを捕まえる。視界や嗅覚が利かないような環境下でも、これなら高精度にエサを認識し、捕まえることができます。このセンサーは視覚や聴覚などよりも古い、非常に原始的な感覚器だと考えられます」(滝口さん)

 例えばサメの場合、3メートルほど離れた場所から、砂の下40cmくらいのところに潜んでいるヒラメを検知することができると言います。光が届かない深海でも、ヒラメが身にまとう準静電界を鋭敏にキャッチして忍び寄り、アタックするわけです。ちなみに、通信用の海底ケーブルがサメにかじられて問題になったことがありましたが、「ケーブル周囲に発生する電界をエサの魚と勘違いしたようです。最近は、サメからの襲撃を防ぐため、ケーブルの周囲に電界が漏れないような工夫が施されています」と滝口さん。


サメの頭部には、電界を感知する小さな穴がいくつも開いており、ここで

獲物が発する電界を検知する。この穴を「ロレンチニ瓶(びん)」と呼ぶ。


 では、その電界を検出する器官はサメのどこにあるのでしょうか。「サメの頭部には、電界を感知する小さな穴がいくつも開いています。この穴が、『ロレンチニ瓶(びん)』と呼ばれる電気受容器です。ロレンチニとは、これを発見したイタリアの学者の名前、瓶はこの穴がフラスコのような形をしていることに由来します。穴の奥には複数の有毛細胞があり、これらが超高感度で電界を感知し、それをさらに高電圧で増幅させて認識していると考えられます。実は、このロレンチニ瓶に似た器官は、我々人間にも存在します。それが耳の奥にある内耳です」


人間の気配センサーは内耳と体毛?

 内耳には、カタツムリの形をした「蝸牛(かぎゅう)」という器官があり、聴覚を司っています。この中には“毛”の生えた細胞、つまり有毛細胞があり、外から入ってきた音を振動として捉え、電気信号に変えて神経に伝えています。ここにもロレンチニ瓶と同様の有毛細胞があり、盛んに電気活動が行われています。

 「人体の中で一番電圧が高い組織は、この内耳。脳や心臓よりもはるかに高い電圧が常時生じています。私たちは、この内耳がロレンチニ瓶の名残りではないかと考えています」と滝口さんは話します。

 ここで、冒頭の「気配」の話に戻えうと、つまりこの“毛”もあって、電圧も高い内耳こそが、人間においては準静電界を感知する器官ではないかと、滝口さんらは考えているわけです。「世の中には、流星の音が聞こえたり、星が流れる気配が分かったりする人がいて、流星観察の場で重宝されています。ある調査では、大学生の約2割が聞こえたり、感じられたりするそうです。こうした人たちが、もし内耳で電界の変化を検知しているとしたら、音が聞こえることと、電界の変化を検知して気配を感じられることは、同様の現象だといえるのかもしれません」(滝口さん)

 また、内耳以外に“体毛”も準静電界を感じやすいと言います。特に、細かい産毛は電気刺激に対して敏感です。「総毛立つ」とか、「鳥肌が立つ」などという言葉がありますが、気配を察知する力は一種、皮膚感覚に近いのかもしれません。滝口さんは、「産毛の多い子供や女性は、気配を感じやすい傾向がある」と話します。


犬や猫も人の近づく気配に敏感

 ところで、ペットを飼っている人なら、犬や猫などの気配察知能力に驚かされるのではないでしょうか。「うちのワンコ(あるいはニャンコ)は、自分が家に帰り着くちょっと前から、玄関で待っているようだ」といった話を耳にします。犬や猫も、飼い主の準静電界をいち早く感じ取っているのか。なかには、何メートルも離れたところにいる飼い主の気配を察知して、尻尾を振って待っていることもあると言います。しかし、そんな離れた場所から、どうやって気配が分かるのでしょう。

 「歩行時には、体にまとっている準静電界も一緒に動きます。また、片足を上げるたびに、地面との距離が離れることで、人の電位が増幅されます。つまり、じっとしているときよりも動いているときの方が、人が作る準静電界の変化が大きいのです。私たちの実験では、アスファルトの路面を歩いているときには、20~30メートル先にまで、その電位の変化が伝わることが確かめられています」と滝口さん。


人の足踏みで準静電界が生じることを実験で証明


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 雨上がりの濡れた芝生の上を足踏みした際に生じる準静電界を計測した。足踏みに応じて電界

の強さが変化している。なお、通常の静電気はこのような条件下では発生しないという。


 なるほど、だから犬や猫は飼い主が家にたどり着くかなり前から、その気配を察知できるのかもしれません。しかも、滝口さんによると「歩き方には人それぞれ、固有のパターンがある」と言います。ペットの犬や猫は、それを認識し、飼い主であると分かったうえで、玄関で待っている可能性があるわけです。

 気配というと、これまではちょっとオカルト的で非科学的だというイメージを持たれがちでしたが、少しずつ科学的な解明が進みつつあります。滝口さんらは準静電界を利用した通信や医療器具などの開発にも取り組んでいます。“気配のモト”が、最先端の科学になる日もそう遠くはないのかもしれません。

(日経Goodayより)
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