免疫力とストレスについて

 近年、職場でのプレッシャーや人間関係といったストレスが原因で休職や退職をする人が増加傾向にあるといいます。こうした心の病に対処すべく、2015年12月には「ストレスチェック制度」(改正労働安全衛生法)が施行され、労働者が50人以上いる事業所では年1回のストレスチェックの実施が義務になるなど、職場におけるストレス対策の重要性は増しています。

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 その一方で、ストレスは体にも悪影響を与えます。心の動きが体に悪影響を与えていることが、近年の研究では明らかにされようとしています。そんな研究のひとつとして、ストレスが増すと体内にある「NK細胞(ナチュラルキラー細胞)」という免疫細胞の働きが低下して、体調を崩しやすくなることが分かってきました。


「NK細胞」は体内をパトロールするおまわりさん

 ヒトの免疫系、つまり体内に入ったウイルスなどに対処するシステムは大きく分けて2つあります。

 1つは「T・B細胞」などの獲得免疫系で、ウイルスなどの相手の特徴を学習して、2回目以降の接触時に強く反応できるシステムです。これらは病にかかったときなど、いざというときに働くものです。

 もう1つは、病気になる前に、常日頃、水際で働いてくれている自然免疫系です。「NK細胞」もこの免疫系に含まれます。こちらは、初対面のウイルスなどにも反応でき、体内をパトロールしてウイルスやがん細胞の芽といったさまざまな病原体と闘ってくれます。


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がん細胞(大きな細胞)を攻撃して破壊するNK細胞(小さい細胞)


 「NK細胞は、私たちが大病にかかる前に悪いものを取り締まってくれる、体の中の“おまわりさん”のような存在です。おまわりさんが減ると悪さをする人を取り締まりきれなくなるように、NK細胞が減ると防御が弱くなります。つまり、風邪をひきやすくなったり、発がん率が高まったりします。


責任感が強い人ほどNK細胞の弱化に要注意

 なぜストレスが増すとNK細胞の働きが低下するのか、そのメカニズムまでは判明していません。しかし、ストレスを感じる環境下にある人は「NK細胞」の活性(=働き)が低下することが確認されています。

 例えば、期末試験や新学期前の学生は体調を崩すことが多いですが、これは、プレッシャーや不安でストレスが増加し、NK細胞の働きが低下しているからといえます。同時に、責任感が強く失敗したときに自分を責めるタイプ――心に負担をかけやすい人ほど、がん発症率が高いことも判明しているといいます。


ストレスがかかるとNK活性が落ちる

ストレスをかけた人とかけなかった人のNK細胞の活性を比べた試験結果。ストレスをかけた人のほうがNK細胞の活性が大幅に落ちることが判明した(順天堂大学調べ)。なおNK細胞の活性を示す数値は、採血で知ることが可能という


 さらにNK細胞は加齢とともに働きが鈍ります。そのため、健康的な日々を過ごすためには、さまざまなアプローチでNK細胞を活性化させる努力が欠かせません。


年をとるとNK活性が落ちる

NK細胞は笑顔と乳酸菌で活性化する

 NK細胞の働きを高めるための方法のひとつは、ストレス解消です。心の中に悩みをためこむと、NK細胞の働きは鈍る一方です。大声を出して笑うことはもちろん、友人や家族など安心して相談できる人に悩みを打ち明ける、いわば愚痴をいうこともときには大切です。

 また、趣味を見つけることも効果的です。好きなことに没頭することで、頭をからっぽにして、悩みを忘れるひとときを得ることも欠かせなません。

 さらに、NK細胞の働きは、食事でサポートすることもできるといいます。NK細胞を活性化させる効果を持つ食品はいくつか存在します。ビタミンCや、きのこ類に含まれる多糖類です。ただ、これらは大量に摂取しなくてはならず、毎日の食生活に取り入れるにはあまり現実的ではありません。手軽に摂れて効果的なものは、ヨーグルトなどに含まれる乳酸菌です。


R-1乳酸菌を使用したヨーグルトにより風邪罹患リスクが低下

"R-1乳酸菌を使用したヨーグルトによる、山形県舟形町試験と佐賀県有田町試験の風邪罹患リスクの群間比較。試験では、R-1乳酸菌を摂取すると風邪をひきにくくなり、同時にNK細胞の働きが悪かった人のNK活性が高まったという。


 NK細胞をはじめとした免疫細胞は、70%が腸管の外壁にあります。乳酸菌は腸の働きをよく刺激して、NK細胞の目を覚まさせる役割を担っています。実験でも『R-1乳酸菌』はNK細胞の活性化を高めることが確認されています。

 ヨーグルトなどに含まれる乳酸菌なら、時間が取れないときにも摂取しやすいので、環境が変化し、慌ただしくなりストレスが増しやすいこれからの時期に備え、「乳酸菌」と「笑顔」を積極的に取り入れることが、ビジネスパーソンに欠かせない体調管理のための防衛策といえそうです。

(Nikkei Trendy Netより)
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